Maderas de Puerto Rico

 

Tulipán africano- Spathodea campanulata (Bignoniaceae)

 

El tulipán africano, o meaíto, es un árbol siempre verde en lugares húmedos y caducifolio en los sitios más secos. Es mediano o grande, generalmente de hasta 80 pies de altura, con tronco de 1.5 pies de diámetro, pero puede alcanzar los 120 pies de altura, con tronco de 5 o más pies de diámetro. Se caracteriza por su corteza pálida y lisa, que contrasta con el follaje, los troncos grandes con raíces tabulares delgadas; sus hojas compuestas por hasta 19 hojuelas ovaladas, las nuevas doradas; sus capullos curvos, pardos, llenos de líquido y agrupados en racimos al final de las ramas; sus flores anaranjadas grandes, parecidas a tulipanes, conspicuas desde lejos; sus vainas largas; y sus delicadas semillas aladas que vuelan lejos. Florece y fructifica durante todo el año, con mayor o menor intensidad dependiendo de la localidad. Los niños de antaño recogían los capullos, les cortaban la punta y los apretaban para expulsar un chorrito de agua maloliente (de aquí el nombre meaíto). También usaban las vainas secas como botes.


El árbol es nativo de África occidental. Se ha introducido para ornato en países tropicales y subtropicales alrededor del mundo. Crece mejor en lugares húmedos a baja elevación, pero se adapta a lugares secos y a sitios altos en la cordillera. Es muy común porque coloniza agresivamente claros en el bosque, fincas, solares, orillas de carreteras y lugares similares expuestos al sol.


La albura y el duramen son blancuzcos, con bandas pardo-grisáceas en el borde de los anillos de crecimiento. La madera es muy liviana, con poros grandes y fibra recta. Es muy fácil de trabajar y al cortarse huele a avena. Aunque la mayoría de los artesanos consideran que esta madera es inservible, un reconocido constructor de cuatros le comentó al autor que uno de sus mejores instrumentos fue construido de tulipán africano. Otros artesanos la han usado para la tapa del cuatro y del tiple. Un artesano la usó para hacer una tabla de surfing y otro la ha usado para tallar. Ocasionalmente la madera se tritura y se usa como camada para caballos. En otros lugares se usa para carpintería y producción de pulpa para papel.